19 de enero de 2017

Doctoranda al borde de un ataque de nervios (II)

En busca de la significación perdida


    Para que un ser humano pueda vivir necesita fundamentalmente oxígeno, agua y alimentos. Si ese ser humano se dedica a la investigación científica entonces necesita otro elemento más: la significación estadística. Un investigador sin esta última cualidad se muere, o no existe que para el caso es lo mismo.

   En estadística que un resultado sea estadísticamente significativo quiere decir que no es probable que dicho resultado sea debido al azar. O sea, que lo que ha salido en un experimento no ha sido por pura coña.

   La significación se representa con la letra “p”. Normalmente se escribe con minúscula pero algunas revistas científicas la representan con mayúscula, otras con minúscula y en cursiva y otras con mayúscula y cursiva, todas estas posibilidades pueden ser también en negrita; de momento se queda ahí pero yo no descarto alguna otra combinación más con tal de marear al personal a la hora de adaptar formatos. 

   Esa “p” puede tener diferentes valores, no voy a entrar en detalles técnicos porque sería engorroso pero para aquellos masoquistas a los que les gusten los galimatías, la terminología exacta es esta: 

“El valor p (en inglés p-value) se define como la probabilidad de obtener un resultado al menos tan extremo como el que realmente se ha obtenido (valor del estadístico calculado), suponiendo que la hipótesis nula es cierta, en términos de probabilidad condicional”

 En román paladino quiere decir que el p-value (en inglés, en mi propia jerga es la p de los cojo...) indica si los resultados obtenidos son buenos o no; si te sale una p menor de 0,05 es bueno, si te sale mayor de 0,05 ya te puedes dar por jodido (con perdón). Dentro de estos valores inferiores a 0,05 hay categorías y estas se señalan con asteriscos. De tal manera que una p < 0,05 es un asterisco; una p < 0,01 son dos asteriscos y una p < 0,001 son tres. 

 Como los hoteles, estas "p" cuantas más estrellas tengan mejor. Por lo que la clasificación podría interpretarse así:

p< 0,05  (*)  = No está mal
p< 0,01  (**)  = Está bastante bien
p< 0,001  (***) = Está genial 

   En mi caso, y dado que los tres asteriscos me salen con muy poca frecuencia, ese “Está genial” va acompañado de “oé, oé, oé, oé”.


 Los resultados de la investigación en la que se basa una tesis doctoral se ven refrendados de manera más firme si previamente han sido publicados en revistas científicas. Así que una servidora antes de escribir la tesis, que en estos momentos me agobia, tuvo que pasar por el martirio de publicar en las susodichas revistas. Y aquí es donde se demuestra que si no tienes significación estadística no tienes nada que hacer, o lo que es lo mismo, no publicas ni en el “Hola”. Estás muerto.

   Para que un artículo resulte interesante debe tratar temas de actualidad, presentar los hechos correspondientes con ecuanimidad y rigor, demostrar que lo que se cuenta es verdad y, en el caso de un artículo científico, tener significación estadística.

   Es decir, a una revista científica le puedes mandar un artículo bien hecho, con temas actuales y con una fase experimental rigurosa y bien realizada, pero como tus resultados no tengan una "p" significativas o, lo que es lo mismo, muchos asteriscos no te lo publican ni por casualidad.  Dicen que en las editoriales hay una persona encargada de hacer una selección previa de los artículos que reciben, en función del interés del tema tratado los reenvían para que sean revisados o los desechan. Yo creo que esa persona lo que hace es simplemente contar asteriscos; si hay bastantes lo pasa a la siguiente fase –la de los revisores, tema que trataré en otro capítulo de esta sección– y si no tiene muchos asteriscos directamente lo manda a la papelera. Así de cruda es la realidad.

   Por este motivo yo llevo mucho penado, cada publicación que he conseguido ha sido después de ímprobos esfuerzos. Recuerdo con pavor las horas pasadas en el laboratorio haciendo muchas mediciones, recogiendo multitud de datos para, cuando se vuelcan en un programa estadístico, comprobar que no hay significación estadística. Resultado del experimento: no sale nada.

   Durante la carrera muchos profesores nos dijeron que el que no saliera nada también era un resultado, y que ese resultado abría la puerta a hacer el experimento de otra manera o bien a replantear la hipótesis original y por eso mismo ese resultado era también válido. Pienso que tienen razón, pero por desgracia los editores de revistas científicas no asistieron a clase el día que explicaron eso.

   Creo que los editores de este tipo de publicaciones buscan artículos impactantes, que muestren descubrimientos deslumbrantes y que proclamen innovaciones llamativas. Quieren que todos los días se descubra la penicilina. Estoy tan segura de esto que dada la poca significación que yo alcanzo he pensado en asistir a una sesión de ouija a ver si se me presenta el espíritu de Fleming y me puede dar un par de consejos para descubrir algo. Después de tanta pelea editorial ahora también tengo en mente contactar con el espíritu de Ramón y Cajal, pero para que me aconseje cómo recuperar las neuronas perdidas en el proceso de publicar y en el de escribir la tesis.

   Es deprimente comprobar que, tras muchas horas de trabajo y de procesar datos, confecciono una tabla de 18 columnas por 15 filas y solo hay en todos los datos que la rellenan dos asteriscos. Dos solitarios y tristes asteriscos que invitan a la compasión del que los ve (y al suicidio de la que ha hecho la tabla, o sea, yo). 

   Pero así de ingrato y desmoralizador es el trabajo científico. Si os creéis que todo es cuestión de cacharrear en el laboratorio mezclando polvos para obtener líquidos de colores, estáis muy equivocados. La labor científica es una labor de caza; la caza y captura de un buen p-value, una "p" que vaya acompañada de muchos asteriscos.




30 comentarios:

  1. Yo los asteriscos los pongo para encabezar ciertos textos señalar los comienzos de ciertas enumeraciones.También en el Worl para resaltar palabras en negrita.
    Creo que esos evaluadores de asteriscos con "p" incluida, son unos toca "P"elotas un "P"oco gili"p"ollas y un tanto soberbios. Llegará un momento, terminada la tesis y las "P"ublicaciones que los mandes a todos a tomar "Por"... ****.
    Besos y asteriscos a "P"uñados.

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    1. Tú sí que sabes utilizar bien las "p"... y los asteriscos, jajaja.
      De momento, y mientras no haya más remedio, tendré que seguir lidiando con las p-value y buscar asteriscos por donde sea.
      Un besote.

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  2. Veo, Kirke, que estás pasando por un pasajero momento de debilidad y cabreo justificado. Nada, tranquila. Ya queda menos para que todo acabe y alcances el objetivo perseguido.
    Un besazo

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    1. Queda ya poco pero aunque deseo que todo pase ya, al mismo tiempo temo que llegue el día. Es complicado. El día llegará, quiera o no, así que más vale que me relaje, aunque eso es más fácil decirlo que hacerlo.
      Un besote.

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  3. No te desanimes, Paloma, y dime dónde debo mandarte un par de asteriscos de esos que seguro que tengo alguno por ahí guardado. Besitos y arriba ese ánimo!

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    1. Gracias por esos asteriscos, guapa. Los recojo encantada, aunque no sé si valdrán para las revistas estas tan picajosas.
      Muchas gracias por tus constantes ánimos.
      Un beso grande.

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  4. Venga mucho ánimo y seguro que los asteriscos lloverán cuando menos te lo esperes. Les he cogido tirria a esos evaluadores de asteriscos.
    Besos.

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    1. Supongo que el que la persigue, la consigue, así que esos asteriscos aunque se muestran esquivos los atraparé sí o sí.
      Un beso.

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  5. O sea, que si sé contar puedo trabajar para la Editorial que selecciona2, ¿no?
    Qué humor te gastas, amiga, con la comparación de los hoteles, el "Hola"...Pero bien, si resulta que en ciencia también rige eso de toda la vida que "no tener noticias, es una buena noticia" nos dejas muy tranquilos en esta entrega.

    Un beso, p- retty

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    1. Hay que tomarse las cosas con buen humor porque, de lo contrario, acabaría como un cencerro. Siempre que se pueda es mejor reírse o no tomarse demasiado en serio las cosas, sobre todo las cosas que se escapan a tu control y que no dependen de uno mismo.
      Intentaré dejar constancia de que estoy viva por estos lares más a menudo.
      Besos, guapa.

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  6. Vos confiá en vos, y no pienses tanto en letras y signos que dan puntajes. El trabajo duro y a conciencia da frutos por sí mismo.
    Saludos.

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    1. Espero que tengas razón, Raúl, porque trabajar trabajo mucho aunque a veces no parece que se vea o se refleje en buenos resultados.
      Gracias.
      Un saludo.

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  7. Me encanta tu sentido del humor en un tema que, me consta, puede sacar de quicio al más sereno de los investigadores. Y también la forma tan didáctica de contar algo que no es precisamente fácil de hacer entender a un profano en la materia.
    Yo, que siempre he odiado las matemáticas (por eso, entre otras cosas, me decanté, como primera opción, por cursar Biológicas penando, ignorante de mí, que evitaría esa materia), tuve que lidiar, en segundo curso, con la asignatura de Biometría y Estadística, donde tuve el gusto de conocer a la señora p. Muchos años después, su búsqueda se convertiría en una
    obsesión cuando, ya trabajando en la industria farmacéutica, esperábamos obtener esas tres estrellas en los ensayos clínicos que realizábamos con nuevos fármacos. Y es que a veces se resiste, la jodida, :)
    Ánimos y no desesperes. Las tres estrellas están en tu interior.
    Un abrazo.

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    1. No conseguir una buena significación estadística es un problema, impide publicar, o lo dificulta mucho, y eso es un serio problema para seguir vivo en el mundo de la investigación. En la industria si un fármaco no demuestra un efecto significativo no puede lanzarse al mercado. Aunque lo he contado en clave de humor, todo lo que cuento es real y tú lo sabes porque te has movido en ese mundo.
      Yo también he odiado siempre las matemáticas, pero la estadística es una materia con la que hay que lidiar y a mí me cuesta asumir, pero es lo que hay.
      Gracias por esa frase final, Josep.
      Un abrazo, colega.

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  8. Vaya con la estadística y la P maldita, mucho ánimo a pesar de todas las estadísticas y P estoy segura que tú tesis, tu trabajo y esfuerzo habrán valido la pena, ya veras. un beso TERE.

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    1. Gracias, Tere, espero que tengas razón. Yo seguiré buscando los asteriscos por todos lados.
      Un beso muy grande.

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  9. No hay desanimarse, tomárselo como un trabajo en horario estricto y después desconectar y a otra cosa. Mi hija también está redactando ahora la tesis y la debe entregar antes de junio. Ella la está haciendo en física (grafeno, aunque desmoralizada con este tema respecto a sus resultados), por lo que tu desazón no me es extraña. Un abrazo, Kirke.

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    1. Es habitual que los resultados no sean extraordinarios, como ya comento en la publicación no se puede descubrir la penicilina todos los días.
      Dile a tu hija que no desespere, que al final siempre se puede demostrar la valía de un trabajo, aunque no salga todo lo espectacular que nos gustaría.
      Un beso, Ángeles, y un montón de ánimos a tu hija.

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  10. Paloma, no tenía ni idea de esa p*** "p". No sabía yo que era tan complicada la vida del científico de investigación. Igual hasta es preferible torear con los niños de la ESO.
    Me he reído mucho con tu entrada, lo que dadas las circunstancias, es muy de agradecer. Espero nuevas entregas.
    Un beso.

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    1. Me alegra mucho saber que te he hecho reír, solo por eso doy por buenas mis peleas con la p*** p.
      Seguiré más adelante con nuevas entregas, porque la vida del científico está llena de muchas crónicas desventuradas, no sé yo si tan duras como lidiar con adolescentes en la ESO...
      Un beso grande, amiga.

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  11. Lo que te debe desahogar (y relajar) escribir estas entradas. Solo por eso disfruto leyéndolas. Has hecho comprensible y divertida una jerga desconocida para mí y que desde luego, tiene poca gracia en su contexto. Pero así se va quitando hierro a las cosas, con humor. Mucha suerte otra vez con tu tesis y ¡ánimo!

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    1. Los asteriscos me son esquivos, pero vuestras visitas y vuestros ánimos son muy buenos y me dan fuerzas para seguir buscándolos.
      Esta terapia que decidí iniciar con estos escritos está resultando sumamente relajante, al escribir mis desventuras en clave de humor y al leer vuestros comentarios.
      Gracias, Gerardo, por formar parte de este "tratamiento".
      Un abrazo.

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  12. Este me ha hecho reír, aunque me siento martirizador, ahora con el alfabeto. Ya vemos qué nos depara el III y el IV.
    Al final la p no es más que probabilidad. Probabilidad < 0.05 es que haciendo 100 el experimento, en menos de 5 no sale que sea diferente n grupo de datos de otro y en más de 95 serán diferentes los dos grupos.
    No obstante, con y con pocas p, yo me siento feliz con mii doctoranda, que para colmo es mi manager en temas de publicaciones en castellano.
    Bueno, termina el paper que tenemos entre manos que el que queda aún tiene menos p, P, ...

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    1. Ese 'paper' al que haces alusión las únicas "p" que tendrá serán las que se pongan en el título porque ya llevo varias tablas y no sale "ná de ná".
      En fin, confío en tu agudeza y sabiduría a la hora de interpretar resultados y explicar el porqué de muchas cosas que para el resto de los mortales no tiene sentido.
      Un beso, jefe.

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  13. Änimo amiga , pira que tiene guasa esa "P" y conseguir esas estrellas. Pues que no decaiga ese ánimo que tu si no consigues esa P*** ya tienes conseguido con tu gracia la "K*****" que es el máximo signo de tu gracia y salero contando tus historias. Un abrazo
    P.D. Sigo con la música de fondo del maestro Edmundo Sarriegi que está despidiendo la fiesta de San Sebastián.

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    1. Gracias, Mamen, por esos piropos. No tengo asteriscos pero tengo comentaristas muy buenos que me hacen sentir muy bien; tú eres una de ellos.
      Un beso y espero que tus tímpanos no se hayan resentido demasiado de esa tamborrada.

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  14. Tu sentido del humor es estupendo!!! me quedo siguiendo tu blog, yo también tengo uno al que te invito sin duda, se llama " estoy entre paginas".

    besotes...

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    1. Yo ya te seguía en G+ y ahora ya lo hago directamente en el blog. He leído alguna de tus reseñas, te pido disculpas si no comento pero es que me veo muy pillada con el tiempo ahora mismo, pero prometo enmendarme.
      Gracias por tus palabras.
      Un beso.

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  15. ¿Cuál es el tema de tu tesis Paloma?
    Algunas de las cosas que cuentas las conozco porque tengo a otra amiga en el mismo proceso y recuerdo esas publicaciones, los asteriscos y sobre todo mucho trabajo y nervios.
    Veo que las revistas científicas también buscan muchas estrellas y que se descarta con bastante facilidad años y años de trabajo, tú no desesperes.
    Diría que para las aspirantes a doctorandas es fundamental una gran resistencia a la frustración, trabajarse una buena autoestima (porque se reciben muchos palos) y una gran capacidad de trabajo y de síntesis y de todo eso, tú tienes de sobra.
    Muchos ánimos.

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    1. Mi tesis se basa en un estudio de intervención nutricional. A un grupo de personas con sobrepeso-obesidad y con niveles de colesterol elevados y por tanto con un riesgo de enfermedad cardiovascular considerable, se les incluyó en la dieta productos cárnicos en los que se sustituyó la grasa animal por una mezcla de aceites ricos en ácidos grasos omega-3 y por tanto mucho más saludables.
      Esa resistencia a la frustración que citas es muy importante. Uno se siente fatal cuando un artículo es rechazado dos, tres y cuatro veces por otras tantas revistas; a veces cunde el desánimo pero hay que apretar los dientes y seguir adelante, al final se consigue tras mucho perseverar.
      Gracias por tus piropos guapa.
      Un beso muy grande.

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